El robot de seis ruedas nos provee una perspectiva única de nuestro querido y hasta ahora único hogar.

El rover Curiosity de la NASA se tomó un descanso de sus labores habituales y aprovechó la ocasión para mirar hacia los polvorientos cielos marcianos y hallar nuestro planeta en él.

La imagen panorámica, compuesta de dos fotografías, fue tomada 75 minutos después del anochecer local, el 5 de junio de 2020 (o sol 2,784 de la misión de Curiosity). Además de la Tierra, en el firmamento también puede apreciarse nuestro otro vecino planetario, Venus.

«En un fotograma de este ocaso se observa a la Tierra y en el otro a Venus», explican los expertos del Laboratorio de Propulsión a Reacción de la NASA en Pasadena, California, en un comunicado. «Ambos planetas aparecen como simples puntos de luz debido a la combinación de la distancia y el polvo en el aire. Normalmente lucirían como dos estrellas bien brillantes».

Para hacer estas capturas, Curiosity se valió del mismo instrumento que comúnmente emplea para hacer panoramas, la Mast Camera o Mastcam. Y el avistar planetas no fue el único objetivo de esta sesión de observación de los cielos, el equipo de la misión también se dedicó a estudiar la luminosidad del ocaso marciano.

Actualmente, en el hemisferio sur de Marte —donde Curiosity está situado, apenas bajo la línea del ecuador, en un gran cráter llamado Gale— es primavera. El planeta rojo tarda 687 días terrestres en dar una vuelta al Sol; y un día típico dura 37 minutos más que en la Tierra.

«Durante el final de la primavera marciana, suelen haber bastantes partículas de polvo suspendidas en el aire. Estas reflejan la luz solar, iluminando la atmósfera y haciendo difícil el avistar objetos en el cielo», explica Mark Lemmon, co-investigador y científico senior del Instituto de Ciencia Espacial de Colorado.

«En la Tierra sucede algo similar cuando hay grandes erupciones volcánicas y los ocasos también son luminosos», continúa. «Incluso las estrellas moderadamente brillantes no son visibles en la fotografía del rover donde aparece Venus».

Apenas visible en la parte inferior de las imágenes se ve una formación rocosa apodada Tower Butte. Curiosity se encuentra «escalando» lomas del Monte Sharp (Aeolis Mons), que se eleva del centro del cráter Gale, en búsqueda de entender cómo el agua pudo haber dado forma a los ambientes habitables del pasado de Marte.

El próximo rover de la NASA, recientemente bautizado como Perseverance, viajará al cráter Jezero, tocando la superficie marciana el 18 de febrero de 2021. La ventana para su lanzamiento se abrirá a partir del próximo 20 de julio.

Fuente: Space.com.

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