Los científicos creían que en ella podrían caber 700 soles como el nuestro. Pero la estrella es en realidad aún más grande.

La cromosfera de Antares se extiende hasta una distancia equivalente a un punto cercano a la órbita de Urano en nuestro Sistema Solar. Crédito: NRAO/AUI/NSF, S. Dagnello.

Por medio del telescopio ALMA en Chile y el observatorio VLA Karl G. Jansky en Nuevo México, un equipo internacional de investigadores ha creado el mapa de radio más preciso de la colosal atmósfera de Antares. De hecho, se trata del mapa de radio más detallado jamás creado para cualquier estrella además del Sol.

Mientras que en la luz visible el diámetro de la supergigante roja es 700 veces más grande que el que tiene el Sol, su atmósfera se expande mucho más allá. Con el mapa creado, el equipo halló que la cromosfera —la capa gaseosa que crea la atmósfera de una estrella junto con su corona— de Antares se extiende 2.5 veces el radio de la estrella. En comparación, la cromosfera de nuestro sol solo se extiende el 0.5 % de su radio.

«El tamaño de la estrella puede variar drásticamente de acuerdo a la longitud de onda de la luz en que es observada», dice Eamon O’Gorman, investigador del Instituto Dublín para Ciencias Avanzadas en Irlanda y autor principal del estudio. «Cuanto más largas eran las longitudes de onda, VLA reveló que la atmósfera de Antares alcanzaba hasta 12 veces el radio de la estrella».

Antares es el nombre de la estrella α Scorpii (α Sco / 21 Sco), la más brillante de la constelación de Escorpio con magnitud aparente +1,09 y la decimosexta más brillante del cielo nocturno. Junto con Aldebarán (α Tauri), Espiga (α Virginis) y Regulus (α Leonis) está entre las cuatro estrellas más brillantes cerca de la eclíptica.

Para crear este mapa, ALMA observó la fotosfera de la supergigante roja —la capa de la cual fluyen la mayoría de los fotones (partículas de luz) visibles de una estrella— en longitudes de onda más cortas. El VLA, por otra parte, observó las longitudes más largas en las capas más lejanas de la estrella. Los radiotelescopios también observaron y midieron las temperaturas del gas y el plasma en la atmósfera.

En conjunto, estos instrumentos en nuestro planeta fueron capaces, por primera vez, de detectar la crosmosfera de Antares usando ondas de radio y, no solo hallar que se extiende 2.5 veces el radio de la estrella, sino también su temperatura.

Los científicos encontraron que la cromosfera es más fría de lo que observaciones ópticas y ultravioletas anteriores habían sugerido, llegando a los 3.500 grados Celsius. Significativamente más fría que la que tiene nuestro sol, que llega a los 20.000 grados Celsius.

El nombre de Antares proviene del griego anti Ares (Άντάρης) y significa «el rival de Ares» o «el opuesto a Ares» debido a su color rojizo, ya que en el cielo nocturno rivalizaba con el planeta Marte. La situación de la estrella en el centro de la constelación de Scorpius explica su otro nombre, de origen árabe, Kalb al Akrab​ («el corazón del escorpión»).

«Si hablamos de temperaturas estelares, la cromosfera de Antares es más bien tibia en lugar de caliente», explica O’Gorman. «La diferencia puede ser explicada porque nuestras mediciones de radio son un termómetro sensible para la mayoría del gas y plasma en la atmósfera de la estrella. Esto no se cumplía en observaciones previas, donde la sensibilidad era solo aplicada al gas y plasma más caliente».

«Nuestra comprensión innata del cielo nocturno es que las estrellas son puntos de luz. El hecho que podamos mapear las atmósferas de estas supergigantes en detalle, es un verdadero testamento de los avances tecnológicos en interferometría. Estas observaciones magistrales traen al universo más cerca, a nuestros propios patios», señala el astrónomo Chris Carilli, quien no participó en el presente estudio pero sí estuvo involucrado en las primeras observaciones de Betelgeuse en múltiples longitudes de onda con el VLA en 1998.

El estudio ha sido publicado en Astronomy & Astrophysics.

Fuente: Space.com. Edición: MP.

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