La luna se encontrará en su punto más lejano de la Tierra, por lo que a simple vista parecerá más pequeña de lo habitual.

Crédito: Aron Visuals.

En América del Norte, la llaman luna llena fría, luna antes de Yule o luna de noche larga. Aunque cualquiera que sea el nombre que se use, la luna cruzará por encima de su cabeza en el cielo del hemisferio norte y hará un arco bajo desde el hemisferio sur. Para todos nosotros, iluminará estas noches de las fiestas navideñas.

El momento exacto de la luna llena será a las 4:35 UTC del 19 de diciembre (11:35 p.m. EST del 18 de diciembre). Ese es el momento en que la luna está directamente opuesta al sol visto desde la Tierra. Es cuando vemos todo el lado diurno de la luna completamente iluminado.

Esta es la última luna llena del otoño del hemisferio norte y la primavera del hemisferio sur, también es la última luna llena de 2021. Además, también es la más cercana al solsticio de diciembre. El solsticio, que marca el inicio del invierno en el norte y del verano en el sur, cae el 21 de diciembre.

Luna más pequeña

Esta luna llena ocurre un día después de que alcanza el punto más lejano de su órbita alrededor de la Tierra, llamado apogeo. En su apogeo en diciembre, la luna está a 400.000 km (252.000 millas) de distancia. Eso es aproximadamente 12.000 millas (19.000 km) más que la distancia media entre la Luna y la Tierra. Como resultado, en la noche de luna llena, del 18 al 19 de diciembre de 2021, la luna es considerablemente más pequeña en nuestro cielo de lo habitual. Su ojo probablemente no notará ninguna diferencia, aunque la luna puede parecer menos brillante de lo que la recuerda en otros meses del año pasado.

Muchos observadores del cielo están familiarizados con el término superluna. Esa es una luna llena particularmente grande y brillante, cerca del perigeo o su punto más cercano a la Tierra. La luna llena de diciembre es lo opuesto a una superluna. Podríamos llamarlo miniluna o microluna.

Y aquí hay algo que puede observar con la luna llena de diciembre. Desde el hemisferio norte, el viaje de la luna estas próximas noches se asemejará a la trayectoria alta del sol del solsticio de verano.

La luna llena de diciembre imita al sol de junio

Cada luna llena se mantiene más o menos opuesta al sol. Y el camino de la luna llena a través de la noche también es opuesto al camino del sol durante el día. De hecho, la trayectoria de la luna sigue aproximadamente la trayectoria diurna del sol desde hace seis meses, o seis meses a partir de ahora. Puede ver que esto sucede mientras observa cómo la luna llena de diciembre se eleva hasta casi la parte superior del cielo, tal como lo hace el sol cerca del solsticio de junio.

En esta imagen compuesta, se compara la luna llena de junio de 2021 con el sol del solsticio de diciembre de 2019. Ambos se encuentran aproximadamente en el mismo lugar sobre una colina en Mutare, Zimbabawe, llamada Hospital Hill, poco antes de la puesta. Crédito: Peter Lowenstein.

Lo hace, es decir, para aquellos de nosotros en el hemisferio norte. Para el hemisferio sur, es el mismo efecto. Pero, dado que es casi verano allí, la luna llena de diciembre bajará, mientras que el sol de diciembre estará alto.

Nombres antiguos

La luna fría se llama así por razones obvias, ya que esta época del año trae noches largas y frías en las regiones septentrionales del mundo. Otros nombres de la luna de diciembre son luna helada y luna de invierno, según la NASA.

Los nombres europeos antiguos para la última luna llena antes del solsticio de invierno incluyen la luna de roble y la luna antes de Yule, el festival del solsticio de invierno de tres días celebrado en la Europa precristiana. (No fue hasta el siglo X que el rey Haakon I de Noruega asoció Yule con la Navidad cuando comenzó a introducir la religión en la región, una práctica que luego se extendió por Europa).

Más sobre Yule, AQUÍ.

El término luna de roble puede tener vínculos con los druidas, un pueblo antiguo que vivió en lo que ahora es Gran Bretaña y Francia. Se dice que los druidas recolectaron muérdago de robles, según un texto del siglo I d.C. del historiador romano Plinio el Viejo.

El muérdago, una planta parásita de hoja perenne que crece en otros árboles, a menudo es visible en los meses de invierno cuando sus árboles hospedantes pierden sus hojas; sus bayas blanquecinas pequeñas y pegajosas aparecen de octubre a diciembre, según la Universidad de California Agricultura y Recursos Naturales.

Fuente: EarthSky. Edición: MP.

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