El planeta Tierra alcanzará un hito el 5 de julio de 2021, cuando se dirija hacia el afelio, nuestro punto más distante del sol.

Tierra.

Hasta ahora, ha sido un verano tremendamente caluroso en algunas partes del hemisferio norte. El afelio de la Tierra llega cada julio, en medio del verano del hemisferio norte (y del invierno del hemisferio sur). Algo por lo que se deduce fácilmente que nuestra distancia del sol no causa las estaciones.

Estaremos precisamente más lejos del sol a las 22:27 UTC del 5 de julio. Eso es a las 5:27 p.m. hora de verano central en América del Norte (traduce UTC a tu hora).

¿Busca la distancia exacta de la Tierra al sol en el afelio? Son 152,100,527 km (94,510,886 millas). El año pasado, el 4 de julio de 2020, la Tierra en el afelio estaba un poco más cerca, a 152,095,295 km (94,507,635 millas).

El hecho es que la órbita de la Tierra es casi circular, pero no del todo. Entonces, nuestra distancia del sol no cambia mucho en porcentaje (un poco más del 3 %). Hoy, estamos a unos 5 millones de kilómetros más lejos del sol de lo que estaremos dentro de seis meses. Eso contrasta con nuestra distancia promedio del sol de aproximadamente 150 millones de kilómetros (93 millones de millas).

La palabra afelio, por cierto, proviene de las palabras griegas apo que significan ‘lejos’, ‘fuera’, ‘aparte’, y helios, para el dios griego del sol. ‘Aparte del sol’. Así estaremos nosotros este 5 de julio.

¿Qué causa las estaciones?

Las estaciones no se deben a la distancia cambiante de la Tierra al sol. Siempre estamos más lejos del sol a principios de julio.

Son el resultado de la inclinación de la Tierra sobre su eje. En este momento, es verano en el hemisferio norte porque la parte norte de la Tierra está más inclinada hacia el sol. Recibiendo los rayos del sol de forma más directa

Mientras tanto, es invierno en el hemisferio sur porque la parte sur de la Tierra está menos inclinada hacia el sol. Así, la luz solar más indirecta provoca temperaturas más frías.

En el afelio, nuestro punto más distante, el sol parece un poco más pequeño en nuestro cielo. Esta imagen compuesta ilustra la diferencia. Esta imagen consta de 2 fotos, tomadas a pocos días de un perihelio (el punto más cercano de la Tierra al sol) en enero de 2016, y un afelio (el punto más alejado de la Tierra del sol) en julio de 2017. El borde gris alrededor del sol (en realidad, la foto del perihelio ) ilustra que, como se ve en nuestro cielo, el sol es aproximadamente un 3,6 % más grande en el perihelio que en el afelio. Esta diferencia es, por supuesto, demasiado pequeña para detectarla a simple vista. Foto de Peter Lowenstein de Mutare, Zimbabwe.

Sin embargo, la distancia variable de la Tierra al sol afecta la duración de las estaciones. Eso es porque, en nuestro punto más alejado del sol —como ahora—, la Tierra viaja más lentamente en su órbita. Eso hace que el verano sea la temporada más larga en el hemisferio norte y el invierno la temporada más larga en la mitad sur del mundo.

Por el contrario, el invierno es la estación más corta en el hemisferio norte y el verano es el más corto en el hemisferio sur, en cada caso por casi cinco días.

¿Están los puntos más cercanos y más lejanos de la Tierra vinculados a los solsticios?

La respuesta corta es no. Es cierto que la Tierra está más lejos del sol todos los años a principios de julio, aproximadamente dos semanas después del solsticio de junio. Y es cierto que la Tierra está más cerca del sol a principios de enero, aproximadamente dos semanas después del solsticio de diciembre. ¿Es una coincidencia? Sí lo es. A lo largo del tiempo, las fechas de los puntos más cercanos y más lejanos de la Tierra al sol cambian con respecto a los solsticios.

Según timeanddate.com:

Debido a las variaciones en la excentricidad de la órbita de la Tierra, las fechas en las que nuestro planeta alcanza su perihelio o afelio no son fijas. En 1246, el solsticio de diciembre fue el mismo día en que la Tierra alcanzó su perihelio. Desde entonces, las fechas del perihelio y del afelio se han desplazado un día cada 58 años. A corto plazo, las fechas pueden variar hasta dos días de un año a otro.

Los matemáticos y astrónomos estiman que en 6430, dentro de 4000 años, el perihelio coincidirá con el equinoccio de marzo.

Fuente: EarthSky. Edición: MP.

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