Ingenuity continúa estableciendo récords, volando más rápido y más lejos que en cualquier prueba por la que pasó en la Tierra.

Captura del tercer vuelo de Ingenuity (video más abajo).

Captura del tercer vuelo de Ingenuity (video más abajo).

El helicóptero despegó este domingo 25 de abril a las 4:31 a.m. EDT (1:31 a.m. PDT), o 12:33 p.m. hora local de Marte, aumentando 16 pies (5 metros), la misma altitud que su segundo vuelo. Luego descendió por un rango de 164 pies (50 metros), un poco más de la mitad de la longitud de un campo de fútbol, alcanzando una velocidad máxima de 6,6 pies por segundo (2 metros por segundo).

Después de que los datos regresaron de Marte a partir de las 10:16 a.m. EDT (7:16 a.m. PDT), el equipo de Ingenuity en el Laboratorio de Propulsión a Reacción (JPL) de la NASA en el sur de California estaba extasiado al ver el helicóptero desaparecer de la vista. Ya están investigando un tesoro de información recopilada durante este tercer vuelo que contribuirá no solo para vuelos adicionales de Ingenuity, sino también para futuras misiones del mismo tipo.

«El vuelo de hoy fue lo que planeamos y, empero, fue más que asombroso», dijo Dave Lavery, ejecutivo del programa del proyecto para el helicóptero Ingenuity en la sede de la NASA en Washington. «Con este vuelo, estamos demostrando capacidades críticas que permitirán la adición de una dimensión aérea a futuras misiones a Marte».

El generador de imágenes Mastcam-Z a bordo del rover Perseverance, que está estacionado en el «mirador Van Zyl» y sirve como estación base de comunicaciones, capturó un video de Ingenuity. En los próximos días, se enviarán segmentos de ese video a la Tierra mostrando la mayor parte del viaje de 80 segundos del helicóptero a través de su zona de vuelo.

El equipo de la NASA ha estado superando los límites del helicóptero al agregar instrucciones para capturar más fotos propias, incluso de la cámara a color, que capturó sus primeras imágenes en el vuelo dos.

Mientras tanto, la cámara de navegación en blanco y negro del helicóptero rastrea las características de la superficie debajo, y este vuelo puso a prueba el procesamiento a bordo de estas imágenes. La computadora de vuelo de Ingenuity, que hace volar la nave de manera autónoma según las instrucciones enviadas horas antes de que se reciban los datos en la Tierra, utiliza los mismos recursos que las cámaras. En distancias mayores, se toman más imágenes. Si Ingenuity vuela demasiado rápido, el algoritmo de vuelo no puede rastrear las características de la superficie.

Imagen en blanco y negro del tercer vuelo de Ingenuity. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

«Esta es la primera vez que vemos el algoritmo de la cámara funcionando a larga distancia», dijo MiMi Aung, gerente de proyectos del helicóptero en JPL. «No se puede hacer esto dentro de una cámara de prueba».

Las cámaras de vacío en el JPL están llenas de aire tenue, principalmente dióxido de carbono, para simular la fina atmósfera marciana; no tienen espacio para que ni siquiera un pequeño helicóptero se mueva más de medio metro (1,6 pies) en cualquier dirección. Eso planteó un desafío: ¿Seguiría la cámara el suelo como se diseñó mientras se mueve a mayor velocidad en el planeta rojo?

Esta es la segunda imagen en color tomada por el helicóptero Ingenuity de la NASA. Fue durante el segundo vuelo del helicóptero el 22 de abril de 2021 desde una altitud de aproximadamente 17 pies (5,2 metros). También se pueden ver las huellas hechas por el rover Perseverance. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

Muchas cosas tienen que ir bien para que la cámara haga eso, dijo Gerik Kubiak, un ingeniero de software de JPL. Además de centrarse en el algoritmo que rastrea las características de la superficie, el equipo necesita las exposiciones de imagen correctas: el polvo puede oscurecer las imágenes e interferir con el rendimiento de la cámara. Y el software debe funcionar de manera consistente.

«Cuando estás en la cámara de prueba, tienes un botón de aterrizaje de emergencia allí mismo y todas estas características de seguridad», explicó Kubiak. «Hemos hecho todo lo posible para preparar a Ingenuity para volar libre sin estas características».

Con este tercer vuelo en los libros de historia, el equipo de Ingenuity espera planificar su cuarto vuelo dentro de unos días.

Fuente: NASA. Edición: MP.

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