Ingenuity está listo para hacer historia: el primer intento de vuelo propulsado en otro planeta. Pero la fecha para tal hito, originalmente planeada para este domingo, se ha pospuesto hasta al menos el miércoles 14 de este mes.

Ingenuity.

A principios de abril el helicóptero finalmente salió del vientre del rover Perseverance y tocó la superficie de Marte en el cráter Jezero. En los últimos días, ha movido las palas de sus hélices en preparación para el primer vuelo.

Durante una prueba de giro de alta velocidad de los rotores el viernes, la secuencia de comando que controlaba la prueba terminó antes debido a la expiración del temporizador de «vigilancia». Esto ocurrió cuando intentaba cambiar la computadora de vuelo del modo «Prevuelo» al de «Vuelo».

«El helicóptero está seguro y en buen estado y comunicó su conjunto completo de telemetría a la Tierra», dijo el equipo del Laboratorio de Propulsión a Reacción de la NASA. «El temporizador de vigilancia supervisa la secuencia de comandos y alerta al sistema de cualquier problema potencial. Ayuda al sistema a mantenerse seguro al no continuar si se observa un problema y funciona según lo planeado».

Los ingenieros están revisando la telemetría para diagnosticar y comprender el problema. Después de eso, reprogramarán la prueba a toda velocidad.

Nueva fecha

Si todo sale de acuerdo con el plan, el helicóptero de 1,8 kg despegará del cráter Jezero el próximo miércoles por la tarde, y los primeros datos llegarán a la Tierra a la mañana del día siguiente. El objetivo será que Ingenuity flote a unos 3 metros sobre la superficie durante unos 30 segundos.

Este vuelo autónomo será pilotado por los sistemas de guía, navegación y control del helicóptero. Esto sucederá porque las señales de radio tardan unos 15 minutos, 27 segundos en cerrar la brecha de 278 millones de kilómetros entre Marte y la Tierra.

Aproximadamente un minuto antes del despegue programado, el helicóptero se someterá a una gran cantidad de controles previos al vuelo. Repetirá el movimiento de sus palas y si los algoritmos que ejecutan los sistemas de guía, navegación y control aceptan los resultados de la prueba, encenderá la unidad de medición inercial (un dispositivo electrónico que mide la orientación y la rotación de un vehículo). Los sistemas también encenderán el inclinómetro, que mide pendientes.

Por último, Ingenuity ajustará el ritmo de las palas del rotor configurándolas para que no produzcan sustentación durante la primera parte del giro. Tardará unos 12 segundos en pasar de 0 rpm a 2.537 rpm, la velocidad óptima para el primer vuelo. Después de una verificación final de los sistemas, el ritmo de las palas del rotor cambiará nuevamente para empujarse con las pocas moléculas de dióxido de carbono, nitrógeno y argón disponibles en la atmósfera cerca de la superficie marciana. Momentos después de eso, ¡comenzará el primer vuelo de prueba experimental en Marte!

Fuente: NASA. Edición: MP.

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