En los próximos días, la sonda de la Agencia Espacial Europea (ESA) pasará «accidentalmente» a través de la cola del cometa ATLAS. Los científicos están programando los instrumentos del orbitador para aprovechar esta extraña oportunidad y realizar un estudio.

El encuentro de la sonda con ATLAS no estaba planeado —el Orbitador Solar fue lanzado en febrero para estudiar el Sol de cerca, centrándose sobre todo en las regiones polares—. Ahora, su misión ha sido alterada temporalmente para recolectar la mayor cantidad de datos cuando atraviese las colas separadas de polvo y de partículas cargadas, a medida que estas son lentamente vaporizadas por la radiación solar.

El orbitador pasará a 44 millones de kilómetros del núcleo del cometa, topándose con la cola de iones este 1 de junio y con la de polvo el 6 de junio.

De acuerdo a los expertos de la ESA, los vuelos a través de los rastros dejados por un cometa solo han sido registrados en seis ocasiones previamente, y en cada una fue luego que el evento tuviera lugar y no antes y durante como en esta ocasión.

El magnetómetro de la sonda podría detectar las variaciones del campo magnético interplanetario causadas por las interacciones con los iones de la cola del cometa. El analizador de viento solar, por otra parte, podría capturar algunas de las partículas cargadas para su estudio. Por último, el instrumento de Radio y Ondas de Plasma podría detectar gas cargado eléctricamente o plasma formado si los los granos de polvo del cometa son vaporizados durante el paso de la sonda.

«Un encuentro inesperado como este provee a la misión de un desafío único, ¡pero eso es bueno!», dijo Günther Hasinger, director de Ciencia de la ESA. «Oportunidades como esta forman parte de la aventura científica».

Las mediciones que se logren en esta ocasión ayudarán a los expertos a entender mejor cómo los cometas interactúan con el viento solar.

«Cometas cercanos al Sol como ATLAS son fuentes de polvo de la heliosfera interna y, por lo tanto, este estudio no solo nos brindará una mejor comprensión del cometa, sino también del ambiente alrededor de nuestra estrella», concluyó el científico Yannis Zouganelis de la ESA.

Fuente: Daily Mail.

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