La sonda Dawn, que acaba de completar su primera órbita alrededor del planeta enano Ceres, adquirió la imagen que ilustra esta noticia el 4 de mayo de 2015, desde una distancia de 13,600 km. En ella se retrata una de las características más distintivas y misteriosas de la superficie, una zona conocida como Punto 5 que en un principio se creyó era un solo punto luminoso en la base de un cráter, luego se descubrieron que eran dos, y ahora, con esta imagen a menor distancia, ¡que cada uno de los dos puntos está compuesto por otros más pequeños!

Clic en la imagen para ver animación.

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Christopher Russell, investigador de la misión Dawn de la Universidad de California, declaró en un comunicado de la NASA que «ahora podemos concluir que el intenso brillo de estos puntos se debe al reflejo de la luz del sol sobre un material altamente reflectante en la superficie, posiblemente hielo».

Las nuevas imágenes estrechan un poco más las posibilidades sobre el origen de los puntos brillantes. Dos de las teorías que se barajan, que fueran criovolcanes o géiseres, parecen ahora aún menos probables. A falta de una confirmación final, todo apunta a que se trata del reflejo de la luz del Sol sobre hielo o algún otro material (tal vez un metal o depósitos de sal).

Cada órbita de Dawn pone a la sonda más cerca de su objetivo.

Cada órbita de Dawn pone a la sonda más cerca de su objetivo.

La sonda Dawn se encuentra ahora mismo orbitando a unos 13.500 kilómetros de la superficie de Ceres. Es solo el comienzo de su descenso. A partir de ahora comenzará a acercarse progresivamente al planeta enano hasta los 4.400 kilómetros y bajando poco a poco hasta finales de año, donde se ubicará a solo 375 kilómetros de la superficie, algo menos de la distancia actual en la que orbita la EEI alrededor de la Tierra. Toca prepararse para espectaculares imágenes de su superficie… y sus misteriosos puntos brillantes.

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