Así se ve un eclipse lunar total a 100 millones de kilómetros de la Tierra.

Un eclipse lunar total es una vista increíble. A medida que la Tierra pasa entre la Luna y el Sol, su sombra se desliza a través de la cara de nuestro satélite, por lo que solo las largas longitudes de onda rojas —la luz del Sol refractada por la atmósfera de la Tierra— pueden pasar, tiñendo la Luna generalmente pálida de rojo sangre.

Entonces es cuando lo vemos desde aquí, en nuestro planeta. Pero desde el espacio, la vista es muy diferente, y ahora podemos ver cómo se ve, gracias a la sonda de asteroides Lucy, dirigida por el Southwest Research Institute (SwRI), lanzada en octubre de 2021.

En el momento del reciente eclipse lunar total, que se pudo ver en la noche del 16 de mayo en la mayor parte de las Américas, Lucy estaba a una distancia de alrededor de 100 millones de kilómetros (65 millones de millas) de la Tierra.

«Si bien los eclipses lunares totales no son tan raros —ocurren cada año más o menos—, no es tan frecuente que tengas la oportunidad de observarlos desde un ángulo completamente nuevo», dijo el científico planetario Hal Levison de SwRI. «Cuando el equipo se dio cuenta de que Lucy tenía la oportunidad de observar este eclipse lunar como parte del proceso de calibración del instrumento, todos estaban increíblemente emocionados».

En el transcurso de aproximadamente tres horas, la nave espacial tomó 86 exposiciones de 1 milisegundo utilizando su instrumento L'LORRI en blanco y negro de alta resolución, que se enviaron de regreso a la Tierra para unirlas en un timelapse de la primera mitad del eclipse.

En el video resultante, la Tierra y su satélite se pueden ver de lejos, separados entre sí por una distancia de unos 360.000 kilómetros (224.000 millas), ambos iluminados por el Sol. La Luna es mucho más tenue que el Sol, por lo que los científicos le aumentaron la iluminaron para hacerla visible. A medida que avanza el video, la Luna desaparece por completo, tragada por la sombra de la Tierra.

Es una magnífica demostración de la mecánica de un eclipse lunar total, así como de las capacidades de la cámara L'LORRI, que tomará imágenes de asteroides troyanos compartiendo la órbita de Júpiter, a una distancia mucho mayor del Sol.

Debido a que el instrumento está diseñado para operar en un entorno térmico más frío, el trabajo para obtener el timelapse tuvo que realizarse con mucho cuidado —es por eso que solo se tomaron imágenes de la mitad del eclipse, para evitar el sobrecalentamiento—.

«Capturar estas imágenes realmente fue un esfuerzo de equipo increíble», afirmó el científico planetario John Spencer de SwRI. «Los equipos de instrumentos, orientación, navegación y operaciones científicas tuvieron que trabajar juntos para recopilar estos datos, poniendo a la Tierra y la Luna en el mismo marco».

Los resultados no solo son útiles para propósitos de calibración. Nos ofrecen a los terrícolas una vista espectacularmente diferente de nuestro mundo natal y su compañera de baile, durante una de las exhibiciones más espectaculares que nos brinda la naturaleza cósmica.

Fuente: SwRI/SciAl. Edición: MP.

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