Dos naves espaciales construidas por Europa y Japón capturaron su primer vistazo de cerca al planeta Mercurio, revelando un mundo rocoso cubierto de cráteres.

Mercurio desde BepiColombo.

Crédito: ESA.

Las dos sondas conectadas, conocidas juntas como BepiColombo, tomaron su primera imagen de Mercurio el viernes por la noche (1 de octubre) durante un sobrevuelo alrededor del planeta. El encuentro marcó el primero de seis sobrevuelos para BepiColombo, cuyo objetivo es desacelerarse lo suficiente como para entrar en órbita mercuriana en 2025.

BepiColombo tomó su primera foto oficial de Mercurio a las 7:44 p.m. EDT (2344 GMT) con su Cámara de Monitoreo del Módulo de Transferencia, una cámara de navegación en blanco y negro, ya que la sonda estaba a unas 1,502 millas (2,418 kilómetros) del planeta, según la Agencia Espacial Europea (ESA). Solo 10 minutos antes, a las 7:34 p.m. EDT, BepiColombo hizo su aproximación más cercana a Mercurio, pasando a menos de 124 millas (200 km) del planeta.

Decenas de cráteres son visibles en la superficie de Mercurio en la foto enviada, al igual que una botavara, propulsor y otras partes de la estructura de la nave espacial.

«La región que se muestra es parte del hemisferio norte de Mercurio, incluida Sihtu Planitia, que ha sido inundada por lava. Un área redonda más suave y brillante que sus alrededores caracteriza las llanuras alrededor del cráter Calvino, que se llaman las llanuras de Rudaki», escribieron funcionarios de la ESA en un comunicado donde se describe la foto. «También se distingue el cráter Lermontov de 166 km de ancho, que se ve brillante porque contiene características únicas de Mercurio llamadas "huecos" donde los elementos volátiles escapan al espacio. También contiene un respiradero donde se han producido explosiones volcánicas».

La ESA también publicó una imagen rotulada que identifica los principales cráteres de Mercurio en la imagen de BepiColombo junto con la foto en bruto. Se espera que se publiquen más fotos en los próximos días, ya que son procesadas por el equipo científico de la misión.

Crédito: ESA.

La misión BepiColombo de 750 millones de dólares consta de dos orbitadores diferentes diseñados para estudiar Mercurio con un detalle sin precedentes con un total de 16 instrumentos diferentes. La contribución de la ESA es el Mercury Planetary Orbiter (MPO) para estudiar el planeta desde arriba, mientras que el Mercury Magnetospheric Orbiter (MMO), construido por la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón, estudiará el campo magnético del planeta, el entorno de plasma y el polvo.

Los dos orbitadores viajan a su mundo objetivo en el Mercury Transfer Module (MTM) en un viaje de siete años que comenzó con el lanzamiento en 2018. Hasta ahora, BepiColombo ha realizado con éxito cuatro sobrevuelos de tres planetas diferentes: uno de la Tierra en abril de 2020, dos de Venus (en octubre de 2020 y agosto de 2021) y ahora uno de Mercurio.

El próximo sobrevuelo de Mercurio está programado para el 20 de junio de 2022 y será seguido por cuatro sobrevuelos más en junio de 2023, septiembre y diciembre de 2024 y enero de 2025. Si todo va bien, se espera que BepiColombo entre en órbita alrededor de Mercurio el 5 de diciembre de 2025.

Fuente: Space.com. Edición: MP.

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