La ciudadela inca en la cima de la montaña de Machu Picchu, en el sur de Perú, fue construida y habitada décadas antes de lo que se creía, según nuevas fechas de radiocarbono de restos humanos encontrados en el sitio arqueológico.

Machu Picchu.

El descubrimiento de que Machu Picchu fue habitado en 1420 —y posiblemente mucho antes—, tiene implicaciones sobre la fecha en que el Imperio inca llegó al poder.

«Machu Picchu se encuentra entre los sitios arqueológicos más famosos del mundo, pero hasta ahora las estimaciones de su antigüedad y la duración de su ocupación se basaban en relatos históricos contradictorios escritos por españoles en el período posterior a la conquista», dijo el autor principal del estudio, Richard Burger, un arqueólogo y antropólogo de la Universidad de Yale en Connecticut.

Esos relatos históricos sugirieron que Machu Picchu se construyó entre 1440 y 1450.

Pero en la nueva investigación, Burger y sus coautores encontraron que restos humanos desenterrados en el sitio muestran que Machu Picchu estuvo habitado más de 20 años antes de lo esperado.

Ciudad perdida

Machu Picchu se encuentra en lo alto de los Andes, a una altura de casi 8,000 pies (2,430 metros) en una cresta montañosa en la cordillera oriental de Perú.

Fue abandonada en la década de 1530 después de la invasión española y más tarde se la conoció popularmente en el occidente como la «Ciudad Perdida de los Incas», aunque su ubicación nunca fue desconocida por la población local. Hiram Bingham de la Universidad de Yale dirigió expediciones al sitio en 1911 y 1912, y se hizo mundialmente famoso en las décadas siguientes como un ícono de la civilización Inca.

Hiram Bingham.

Los arqueólogos creen que Machu Picchu fue construida como una urbanización bajo el emperador Pachacuti, un gobernante hereditario nacido en Cuzco, la capital inca en lo que hoy es el sureste de Perú. Según una cronología basada en documentos españoles escritos después de la conquista, la icónica ciudadela fue erigida alrededor de 1438, después de que Pachacuti ascendiera al poder y comenzara a expandir el imperio a las regiones cercanas.

Para determinar cuándo se construyó Machu Picchu, Burger y sus colegas examinaron los restos de 26 personas —que se cree que eran sirvientes— que las expediciones de Bingham encontraron en tres cementerios de la ciudadela.

Pachacútec (del quechua: Pacha Kutiq Inka Yupanki, «Inca del cambio del rumbo de la tierra, digno de estima») fue el noveno gobernante del estado Inca y quien lo convirtió de un simple curacazgo a un gran imperio.

El nuevo análisis midió la proporción de ciertas versiones, o isótopos, de carbono en los huesos, utilizando una técnica sensible conocida como espectrometría de masas con acelerador (AMS). Debido a que el isótopo radiactivo carbono-14 se desintegra a un cierto ritmo y deja de acumularse después de que mueren los seres vivos, la cantidad de este isótopo puede revelar la edad de los materiales orgánicos.

Burger explicó que AMS es especialmente útil para fechar los huesos de esqueletos donde solo quedan pequeñas cantidades de material orgánico.

Los resultados muestran que Machu Picchu estuvo ocupado desde al menos 1420 hasta 1530, décadas antes de lo que se pensaba. Eso a su vez sugiere que Pachacuti llegó al poder y comenzó a conquistar regiones vecinas antes de eso, escribieron los investigadores.

Cronología inca

Las estimaciones anteriores de la edad de Machu Picchu se derivaron de registros históricos compilados después de la conquista en el siglo XVI por los gobernantes españoles de la región, y los nuevos descubrimientos desafían la confiabilidad del uso de los registros históricos de las fuerzas coloniales.

«Los métodos modernos de radiocarbono proporcionan una mejor base para comprender la cronología inca que los registros históricos contradictorios», dijo Burger a Antiquity.

Machu Picchu tal como fue encontrada en 1911.

Dennis Ogburn, antropólogo y arqueólogo de la Universidad de Carolina del Norte en Charlotte, quien no participó en la investigación, dijo que la discrepancia de varias décadas en el ascenso al poder de Pachacuti tendría implicaciones para la comprensión de la historia inca.

«A medida que podemos revisar y mejorar la cronología basada en fechas de radiocarbono, estamos llegando a ver que los incas crearon y comenzaron a expandir su imperio quizás tres o cuatro décadas antes de lo que indicaba la cronología histórica», comentó Ogburn. «Esta cronología nos muestra no solo qué tan rápido se expandió su imperio, sino también cuánto tiempo tuvieron para consolidar su control sobre las provincias que conquistaron».

La ciudadela inca en la cima de la montaña de Machu Picchu fue explorada por expediciones estadounidenses dirigidas por Hiram Bingham de la Universidad de Yale en 1911 y 1912. Crédito: Burger et al/Antiquity.

«Antes de las mejoras en la datación por radiocarbono como AMS, «teníamos pocas esperanzas de refinar la cronología del imperio inca, porque era un fenómeno de corta duración en términos arqueológicos», añadió. «Las fechas de radiocarbono de investigaciones anteriores no tenían la resolución que nos permite ajustar las cosas como podemos ahora».

Los hallazgos han sido publicados en la revista Antiquity.

Fuente: Live Science. Edición: MP.

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