Y cerca de allí se descubrieron herramientas de neandertales.

Excavadores levantan un colmillo de mamut en una cantera en Swindon, una ciudad en el suroeste de Inglaterra. Crédito: DigVentures.

Investigadores en el suroeste de Inglaterra han desenterrado un «cementerio» gigantesco lleno de los restos óseos de cinco individuos —una cría, dos menores y dos adultos— que murieron durante la última Edad de Hielo en lo que ahora es una cantera en Swindon.

Junto a los restos de mamut, descubrieron herramientas de piedra fabricadas por neandertales, que incluían un hacha de mano y pequeñas herramientas de pedernal conocidas como raspadores, que se usaban para limpiar pieles de animales frescas, según DigVentures, el equipo arqueológico de colaboración colectiva en el Reino Unido que dirigió la excavación. Sin embargo, el equipo aún tiene que analizar los huesos de mamut para determinar si tienen marcas de tales herramientas.

Un hacha de mano neandertal encontrada en el sitio. Crédito: Sally Hollingworth / DigVentures.

«Encontrar huesos de mamut es siempre extraordinario, pero encontrar unos que son tan antiguos y bien conservados, y tan cerca de las herramientas de piedra de neandertal es excepcional», dijo Lisa Westcott Wilkins, cofundadora de DigVentures, en un comunicado.

Dos cazadores de fósiles aficionados, Sally y Neville Hollingworth, hallaron el cementerio y las herramientas. Poco después, los arqueólogos organizaron dos temporadas de campo en 2019 y 2020 para excavar el sitio.

Colmillo de mamut.

Una foto de un colmillo antes de la excavación. Crédito: DigVentures.

El trabajo in situ dio con más restos de la Edad de Hielo, incluidas delicadas alas de escarabajo, frágiles conchas de caracoles de agua dulce y restos de mamut, como colmillos, huesos de patas, costillas y vértebras pertenecientes a una especie de mamut de la estepa —un grupo cuyos descendientes incluyen al mamut lanudo—.

Aunque los primeros mamuts de la estepa medían hasta 13,1 pies (4 metros) de altura en los hombros, los cinco individuos de mamut en el cementerio eran pequeños, una indicación de que la especie podría haberse encogido durante una ola especialmente fría durante la glaciación, según explicaron desde DigVentures.

Un colmillo de mamut en conservación para evitar su deterioro. Crédito: DigVentures.

Los investigadores fecharon el sitio entre 220.000 y 210.000 años atrás, hacia el final de un período interglacial o cálido, cuando los neandertales todavía vivían en Gran Bretaña. Sin embargo, una vez que las temperaturas bajaron, estos ancestrales primos nuestros se trasladaron más al sur.

En el futuro, el equipo planea averiguar por qué tantos mamuts murieron en un lugar y si los neandertales cazaron a las bestias o hurgaron en sus restos. Algunas evidencias prehistóricas encontradas anteriormente sugieren que los neandertales acecharon mamuts y otros paquidermos grandes.

Según los huesos descubiertos, el «cementerio» de mamuts tenía al menos cinco individuos. Crédito: DigVentures.

Los nuevos hallazgos del cementerio se describen en el nuevo documental de la BBC intitulado Attenborough and the Mammoth Graveyard, con Sir David Attenborough y Ben Garrod, un biólogo evolutivo de la Universidad de Anglia Oriental en el Reino Unido, quien se unió a DigVentures en el lugar para filmar las excavaciones. El programa se transmite a las 8 p.m. GMT del 30 de diciembre en BBC One.

Fuente: Live Science. Edición: MP.

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