Curiosity tomó una foto de algo bastante delicado esta semana en la superficie de Marte.

Crédito: NASA/JPL-Caltech/MSSS (PH).

Si bien el objeto a primera vista parece una pequeña flor diminuta —con tal vez algún tipo de característica orgánica—, el equipo del rover confirmó que se trata de una formación mineral, con estructuras delicadas formadas por minerales que se precipitan del agua.

Curiosity ya ha visto este tipo de características antes, que se llaman grupos de cristales diagenéticos. Diagenético significa la recombinación o reordenamiento de minerales, y estas características consisten en grupos de cristales tridimensionales, probablemente hechos de una combinación de varios.

La científica adjunta de la misión, Abigail Fraeman, dijo en Twitter que este tipo de peculiaridades en la superficie marciana no son nuevas para los rovers y están hechas de sales llamadas sulfatos.

A partir de estudios de «flores» anteriores como esta encontradas en Marte (puedes leer un artículo al respecto AQUÍ), se ha deducido que originalmente la característica estaba incrustada dentro de una roca, que se erosionó con el tiempo. Estos grupos de minerales, empero, parecen ser resistentes a la erosión.

Otro nombre para estas características es concreción, que tal vez recuerde a lo fotografiado por el rover Opportunity, que vio características que fueron apodadas «arándanos» por su aspecto pequeño y redondo. En la imagen a continuación se distinguen concreciones redondas junto a la característica similar a una flor.

Crédito: NASA/JPL-Caltech/MSSS/Kevin M. Gill/Flickr/CC BY 2.0.

El equipo científico del rover vio esta característica a principios de esta semana y la llamó «Sal Endrino». Usaron el Mars Hand Lens Imager del rover (MAHLI) para tomar las imágenes de primer plano. Esta cámara es la versión del rover de la lente manual de aumento que los geólogos suelen llevar consigo al campo. Las imágenes de primer plano de MAHLI revelan los minerales y las texturas de las superficies rocosas.

Aquí puedes ver un modelo 3-D del objeto, gracias a Simeon Schmauss:

Curiosity se topó con otra formación similar a una flor en 2013, y el rover Spirit encontró rocas de aspecto parecido que fueron apodadas como «coliflor» debido a sus protuberancias nudosas.

Crédito: NASA/JPL-Caltech.

Fuente: UT. Edición: MP.

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