El asteroide más grande que pasará por la Tierra este año se acercará a unos 2 millones de kilómetros de nuestro planeta el 21 de marzo, ha informado la NASA.

Órbita de asteroide 2001 FO32.

Descubierto hace 20 años y llamado 2001 FO32, se estima que el asteroide tiene unos 900 metros de diámetro. Y la agencia espacial estadounidense dijo que su paso en los próximos días permitirá a los astrónomos observar a esta roca de cerca.

«Conocemos la trayectoria orbital de 2001 FO32 alrededor del Sol con mucha precisión», dijo Paul Chodas, director del Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra. «No hay posibilidad de que el asteroide se acerque a la Tierra a menos de 2 millones de kilómetros».

Eso es aproximadamente 5,25 veces la distancia promedio de la Tierra a la Luna, pero aún lo suficientemente cerca para que 2001 FO32 sea clasificado como un «asteroide potencialmente peligroso».

La NASA dijo que 2001 FO32 pasará a unos 124.000 km por hora más rápido que la velocidad a la que la mayoría de los asteroides se encuentran con la Tierra.

«Actualmente, se sabe poco sobre este objeto, por lo que el encuentro muy cercano brinda una oportunidad excepcional para aprender mucho sobre este asteroide», dijo Lance Benner, científico principal del Laboratorio de Propulsión a Reacción de la NASA.

Los astrónomos esperan obtener una mejor comprensión del tamaño del asteroide y una idea aproximada de su composición al estudiar la luz que se refleja en su superficie.

«Cuando la luz del sol golpea la superficie de un asteroide, los minerales en la roca absorben algunas longitudes de onda mientras reflejan otras», explicó la NASA. «Al estudiar el espectro de luz que se refleja en la superficie, los astrónomos pueden medir las “huellas dactilares” químicas de los minerales que contiene».

Este diagrama muestra la órbita alargada e inclinada de 2001 FO32 mientras viaja alrededor del Sol (elipse blanca). Debido a esta órbita, cuando el asteroide se acerque a la Tierra, viajará a una velocidad inusualmente rápida de 77,000 mph (124,000 kph). Crédito: NASA / JPL-Caltech.

Asimismo, los astrónomos aficionados en algunas partes del mundo también deberían poder realizar sus propias observaciones.

«El asteroide será más brillante mientras se mueva por los cielos australes», dijo Chodas.

«Los astrónomos aficionados en el hemisferio sur y en latitudes bajas del norte deberían poder ver este asteroide usando telescopios de tamaño moderado con aperturas de al menos veinte centímetros en las noches previas a la aproximación más cercana, pero probablemente necesitarán cartas estelares para encontrarlo».

La NASA dijo que más del 95 por ciento de los asteroides cercanos a la Tierra del tamaño de 2001 FO32 o más grandes han sido catalogados y ninguno de ellos tiene ninguna posibilidad de impactar nuestro planeta durante el próximo siglo.

Fuente: ScienceAlert. Edición: MP.

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