Finalmente, alguien ha identificado cuál es la probable fuente de la señal Wow!, una rareza en la búsqueda de inteligencias extraterrestres que ha dejado perplejos a los astrónomos desde su descubrimiento.

La señal Wow! representada como 6EQUJ5. Crédito: Observatorio de radio Big Ear y Observatorio astrofísico de América del Norte (NAAPO).

En 1977, astrónomos que trabajaban con el radiotelescopio Big Ear (en ese momento, situado en Delaware, Ohio) registraron una señal única desde algún lugar del espacio. Fue tan fuerte e inusual que uno de los trabajadores del equipo, Jerry Ehman, escribió la famosa palabra Wow! en la impresión de la misma.

A pesar de años de trabajo y muchas horas hombre, nadie ha podido rastrear la fuente de dicha señal, que duró 72 segundos y jamás volvió a repetirse. Desde entonces, muchas personas han sugerido que la única explicación para una señal tan potente sería un mensaje emitido por una civilización extraterrestre.

Ahora, el astrónomo aficionado Alberto Caballero, uno de los fundadores de The Exoplanets Channel, ha encontrado una pequeña cantidad de evidencia que pretende ser el puntapié inicial para resolver el misterio. En su artículo, subido al servidor de preimpresión arXiv, el investigador describe su búsqueda de posibles estrellas similares al sol que podrían tener un exoplaneta capaz de albergar vida inteligente. Para tal tarea, se valió de la base de datos del telescopio espacial Gaia.

En rojo, las dos regiones del cielo desde donde podría haber provenido la señal Wow! Crédito: Pan-STARRS / DR1.

Dirigido por la Agencia Espacial Europea y lanzado en 2013, el proyecto Gaia ha trabajado de manera constante para ensamblar el mejor mapa del cielo nocturno jamás creado. Hasta la fecha, el equipo ha mapeado aproximadamente 1.300 millones de estrellas.

Caballero razonó que si la fuente era alguna otra forma de vida, probablemente estaría viviendo en un exoplaneta, y si ese fuera el caso, sería lógico pensar que tal forma de vida podría estar viviendo en un mundo similar a la Tierra, que orbita una estrella parecida al Sol.

Al estudiar los resultados de su búsqueda, el astrónomo encontró algo que parece dar la talla: una estrella (2MASS 19281982-2640123) que es casi una imagen especular del Sol, y está ubicada en la parte del cielo donde justamente se originó la señal Wow!

La única estrella similar al Sol hallada en los datos disponibles que podría responder por la señal Wow! Crédito: PanSTARRS/DR1.

Caballero aclara que hay otros posibles candidatos en el área, pero sugiere que el suyo podría proporcionar el mejor punto de partida para un nuevo esfuerzo de investigación por parte de astrónomos profesionales, quienes cuentan con herramientas más avanzadas para buscar exoplanetas.

Fuente: Phys.org. Edición: MP.

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