Se llama «túnel bot», tiene propulsión nuclear, y está equipado para perforar la densa capa de hielo de esta luna de Júpiter y buscar vida en su océano subsuperficial.

Composición de imágenes de la luna Europa tomadas por la sonda Galileo.

«Las estimaciones del grosor de la capa de hielo oscilan entre 2 y 30 kilómetros, una barrera importante que cualquier vehículo de aterrizaje tendrá que superar para poder acceder a áreas que creemos que tienen posibilidades de albergar biosignaturas representativas de la vida en Europa», dijo Andrew Dombard, profesor asociado de ciencias de la Tierra y del medioambiente en la Universidad de Illinois en Chicago (EE.UU.).

Los investigadores presentaron dos variantes del diseño de su bot en la reunión de la American Geophysical Union que tuvo lugar esta semana en Washington D.C.: uno propulsado por un pequeño reactor nuclear, y otro alimentado por ladrillos de fuente de calor universal, unos módulos radiactivos diseñados para misiones espaciales. El calor de ambas fuentes podría usarse para derretir la capa de hielo de Europa.

Representación artística de un aparato diseñado para penetrar la capa helada de la luna Europa de Júpiter. Crédito: Alexander Pawlusik, LERCIP Internship Program NASA Glenn Research Center.

Entre 1995 y 2003, la nave espacial Galileo de la NASA sobrevoló Europa en varias ocasiones. Varios descubrimientos durante las observaciones del satélite del mayor planeta del sistema solar insinuaban la existencia de un océano líquido debajo de su superficie helada.

Ahora, la NASA tiene que decidir si financia o no el proyecto y, de hacerlo, por cuál de los dos diseños se inclina.

Fuente: Phys.org. Edición: RT.

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