Cerca del río Markha, en el Ártico de Siberia, la tierra se ondula en formas que los científicos no comprenden del todo.

Imagen satelital del río Markha, Siberia.

A principios de esta semana, los investigadores de la NASA publicaron una serie de imágenes satelitales del peculiar paisaje. Tomadas con el satélite Landsat 8 durante varios años, las fotos muestran la tierra a ambos lados del río Markha ondulando con franjas oscuras y claras alternas. El efecto desconcertante es visible en las cuatro estaciones, pero es más pronunciado en invierno, cuando la nieve blanca hace que el patrón de contraste sea aún más marcado.

¿Por qué esta sección particular de Siberia es tan rayada? Los científicos no están totalmente seguros y varios expertos ofrecieron a la NASA explicaciones contradictorias.

Una posible explicación está escrita en el suelo helado. Esta región de la meseta central de Siberia pasa aproximadamente el 90 % del año cubierta de permafrost, aunque ocasionalmente se descongela por breves intervalos. Se sabe que parcelas de tierra que se congelan, descongelan y vuelven a congelarse continuamente adoptan extraños diseños circulares o rayados llamados «suelos estampados», según informaron los científicos en un estudio publicado en enero de 2003 en la revista Science. El efecto se produce cuando los suelos y las piedras se ordenan naturalmente durante el ciclo de congelación-descongelación.

Sin embargo, otros ejemplos de suelos estampados, como los círculos de piedra de Svalbard, Noruega, tienden a ser mucho más pequeños en escala que las rayas que se ven en Siberia.

Otra posible explicación es la erosión. Thomas Crafford, geólogo del Servicio Geológico de EE.UU., le dijo a la NASA que las rayas se asemejan a un patrón en rocas sedimentarias conocido como «geología de capas de torta».

Estos patrones ocurren cuando la nieve se derrite o la lluvia cae cuesta abajo, astillando y descargando pedazos de roca sedimentaria en montones. El proceso puede revelar placas de sedimento que parecen rebanadas de una torta de capas, dijo Crafford, con las franjas más oscuras representando áreas más empinadas y las más claras, áreas más planas.

De acuerdo con la imagen de arriba, este tipo de estratificación sedimentaria destacaría más en invierno, cuando la nieve blanca descansa sobre las áreas más planas, haciéndolas parecer aún más claras. El patrón se desvanece a medida que se acerca al río, donde los sedimentos se acumulan en pilas más uniformes a lo largo de las orillas después de millones de años de erosión, agregó Crafford.

Esta explicación parece encajar bien, según la NASA. Pero hasta que la región se pueda estudiar de cerca, seguirá siendo otra de esas curiosidades esencialmente siberianas.

Fuente: Space.com. Edición: MP.

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