Durante la pasada década algunos paleontólogos han propuesto que una especie trepa árboles y bípeda, cuyos fósiles fueron hallados en Sudáfrica en 2008, fue un ancestro de los humanos. Sin embargo, un nuevo estudio publicado esta semana en Science Advances afirma que tal escenario es «muy improbable», dado que los únicos fósiles del Australopithecus sediba están datados 800.000 años después de la separación de los humanos como género.

Fósiles de ‘Australopithecus afarensis’.

«No tenía ninguna duda, ni tampoco muchos otros colegas en nuestro campo, de que el A. sediba no podía haber sido el antepasado del Homo, no solo porque el representante más antiguo conocido del Homo es 800.000 años mayor, sino también porque el A. sediba no tiene todas las características morfológicas que uno esperaría ver desde el primer Homo»,  cita Gizmodo un correo electrónico de Yohannes Haile-Selassie, del Museo de la Historia Natural de Cleveland (EE.UU.), que no colaboró con la reciente investigación.

La propuesta de que los humanos descendemos del A. sediba tuvo su origen en el análisis de fósiles de 2 millones de años de antigüedad de esta especie. Sus rasgos combinaban aquellos de australopitecos y humanos —como un cerebro pequeño y una forma moderna de pelvis—, haciendo pensar a muchos investigadores que podrían haber contribuido a la evolución de nuestra especie.

El nuevo estudio, llevado a cabo por Andrew Du y Zeresenay Alemseged de la Universidad de Chicago, calculó la probabilidad de hallar un fósil de un ancestro que es 800.000 años más joven que el del Homo más antiguo. Basados en la duración estimada de cada grupo sobre la faz de la tierra y la cantidad de tiempo en la que pudieron convivir, determinaron que solo podría suceder el 0.09 por ciento del tiempo.

«Nuestros modelos demuestran que la probabilidad es prácticamente cero», dijo Du en un comunicado de prensa.

Lucy, célebre representante de la especie ‘A. afarensis’.

Por ende, afirman los autores, el ancestro más probable de los humanos es el A. afarensis, un primate cuyos fósiles han sido datados en 3 millones de años de antigüedad y que compartía algunos rasgos morfológicos como el Homo más temprano, además de un geografía similar —en zonas muy cercanas a Etiopía—.

«Dada la sincronización, la geografía y la morfología, estas pruebas nos hacen pensar que afarensisis es mejor candidato que sediba», dijo Alemseged. «Uno puede estar en desacuerdo sobre la morfología y las diferentes características de un fósil, pero el nivel de confianza que podemos depositar en los análisis matemáticos y estadísticos de los datos cronológicos de este documento hace que nuestro argumento sea muy sólido».

Es importante destacar que los investigadores no están diciendo que A. afarensis sea el ancestro humano más directo; es el mejor ajuste actual, dada la evidencia fósil disponible.

Fuente: The Scientist.

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