Durante un par de cientos de años, Cahokia fue el lugar ideal en lo que ahora es el estado norteamericano de Illinois. La bulliciosa y vibrante ciudad, adornada con impresionantes montículos piramidales, fue el hogar de unas 15,000 personas, pero a finales del siglo XIV quedó desierta, en lo que constituye un verdadero enigma sin resolver para los investigadores.

Crédito: cahokiamounds.org.

En los últimos años se han suscitado diversas hipótesis para intentar explicar el misterio, siendo la más popular aquella que sostiene que la deforestación y el uso excesivo de la tierra alrededor de Cahokia causaron una gran erosión e inundaciones locales en el área, haciéndola menos habitable para los nativos americanos. Sin embargo, ahora un nuevo estudio ha descartado tal idea.

A través de un análisis de núcleos de sedimentos recolectados cerca de montículos de tierra en el Sitio Histórico Estatal de Cahokia Mounds, los investigadores han establecido que el suelo permaneció estable desde el apogeo de Cahokia hasta mediados del siglo XIX y el desarrollo industrial. En otras palabras, no hubo desastre ambiental.

«Existe una narrativa muy común sobre las prácticas de uso de la tierra que conducen a la erosión y la sedimentación y contribuyen a todas estas consecuencias ambientales», dice la geoarqueóloga Caitlin Rankin de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign. «Cuando revisamos esto, no vemos evidencia de la inundación».

La arqueóloga Caitlin Rankin en el sitio histórico estatal Cahokia Mounds. (Foto: Matt Gush).

Los montículos junto al sitio de excavación se encuentran en áreas bajas y cerca de un arroyo, una posición privilegiada para cualquier inundación local que hubiera ocurrido; empero, los investigadores no encontraron señales de sedimentos dejados por tal desastre natural en las capas de la tierra.

Está claro que la gente que vivía en Cahokia talaba muchos árboles, probablemente para hacer fortificaciones defensivas. Sin embargo, la nueva investigación muestra que esto no provocó el tipo de erosión e inundación que expulsaría a las personas de sus hogares.

La empalizada, o empalizadas, son muros de troncos construidos para la defensa. Se han reconstruido pequeñas porciones de las empalizadas en el sitio histórico estatal de Cahokia Mounds. (Foto: Joe Angeles/Universidad de Washington).

«En este caso, hubo evidencia de un uso intensivo de madera», señala Rankin. «Pero eso no tiene en cuenta el hecho de que las personas pueden reutilizar los materiales, de la misma forma que tú los reciclas. No debemos asumir automáticamente que la deforestación estaba ocurriendo, o que la deforestación causó este evento».

Cahokia sigue siendo un tema fascinante para los expertos, con un estudio publicado el año pasado que utilizó un análisis de heces humanas antiguas para sugerir que la gente había comenzado a regresar a Cahokia en cantidades sustanciales mucho antes de que los colonos europeos llegaran a la zona en el siglo XVI. Es posible que la deserción de la metrópoli no haya durado tanto.

Montículo 5 en el Sitio Histórico Estatal de Cahokia Mounds. (Foto: Matt Gush).

El desastre que estamos haciendo en el planeta en este momento hace que sea más fácil imaginar que el ecocidio sea responsable de algunos de los misterios inexplicables del pasado, dice el equipo detrás del nuevo estudio, pero es importante seguir investigando para encontrar lo difícil: evidencia de lo que realmente sucedió.

«Al eliminar esta posibilidad, nos mueve hacia otras explicaciones y requiere que busquemos otras vías de investigación», concluye el antropólogo Tristram Kidder de la Universidad de Washington en St. Louis.

La investigación se ha publicado en Geoarchaeology.

Fuente: ScienceAlert. Edición: MP.

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