El Lunar and Planetary Institute ha albergado en Houston la primera reunión de expertos dedicada a la búsqueda de un lugar de aterrizaje para que el ser humano llegue a Marte. Como premisa, la localización debe ser de alto valor científico —permitiendo a los pioneros buscar signos de vida en Marte e investigar otras preguntas interesantes— y también poseer suficientes recursos para ayudar a sostener las tripulaciones expedicionarias.

Exploradores en Marte (concepto)

Celebrado del 27 al 30 de octubre, el taller contó con la presencia de 175 científicos e ingenieros de todo el mundo que llegaron a Houston para el evento, con otro 280 conectados a través de Internet.

El taller fue «histórico», dijo James Green, director de Ciencia planetaria de la NASA en Washington, D.C., «Es realmente el inicio de lo que hace real a Marte… la identificación de los lugares reales para que nosotros seamos capaces de aterrizar, trabajar y hacer nuestra ciencia», informa Space.com. La NASA tiene como objetivo hacer esto antes del final de la década de 2030.

Cerca de 50 ubicaciones en Marte fueron propuestas en la reunión como lugares para futuros aterrizajes humanos. Esos sitios estaban todos dentro de los 50 grados de latitud, norte o sur, del ecuador marciano.

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Los sitios potenciales tenían que cumplir una serie de pautas de la NASA. En primer lugar, cada puesto de avanzada debe estar rodeado por una «zona de exploración» de más de 100 kilómetros de anchura. Un conjunto de tres a cinco aterrizajes en esa zona, permitiría a tripulaciones de cuatro a seis personas llevar a cabo las tareas, con 500 días marcianos por expedición.

Los elementos esenciales para elegir un sitio involucran la seguridad en el aterrizaje y la realización de operaciones; la capacidad para llevar a cabo la ciencia; y el acceso a los recursos locales para sostener a los seres humanos en el planeta rojo. De hecho, cualquier zona de exploración debe permitir aprovechar al menos 100 toneladas métricas de agua.

La muestra de zonas de aterrizaje potenciales presentada en la reunión ya se está considerando. Pero aún es demasiado pronto para predecir donde aterrizará los primeros seres humanos en el planeta rojo, según los expertos.

«Si bien se defendieron numerosos lugares para un puesto de avanzada, mi predicción es que el sitio que va a ganar aún no se puede identificar», dijo Rich Zurek, científico de la misión Mars Reconnaissance Orbiter (MRO).

Hielo subterráneo

Por otra parte, Zurek dijo que la NASA trabaja en un orbitador marciano para la próxima década, equipado con una variedad de instrumentos —como un potente radar para identificar bolsas subterráneas de hielo— que podría ayudar a evaluar la idoneidad de diversos sitios de Marte para un puesto de avanzada humano.

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Es probable el desarrollo de módulos de aterrizaje especializados para Marte, para asegurar que la alfombra de bienvenida está totalmente desplegada para los astronautas cuando establezcan su puesto de avanzada, dijeron los expertos.

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