Un equipo internacional de astrónomos ha detectado otra estrella con un extraño patrón de oscurecimiento que recuerda, en cierta medida, a la famosa estrella Tabby —cuyo oscurecimiento ha sugerido la existencia de una megaestructura extraterrestre—.

De acuerdo a una investigación publicada en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, la luz de la estrella EPIC 204376071 se atenuó hasta en un 80 % durante un día entero.

Si se toma en cuenta que Tabby se oscureció solo hasta un 22 %, el de esta última estrella ubicada a 440 años luz es inmenso. Eso no es todo, EPIC 204376071 volvió a iluminarse más lentamente a medida que lo que estaba bloqueando la luz pasó delante de ella. A esto se le conoce técnicamente como ocultación, y fue asimétrica: la salida del bloqueo de la luz fue dos veces más larga que su entrada.

«En este trabajo informamos el descubrimiento de una profunda depresión en el flujo (en un 80 %) de EPIC 204376071 que dura todo un día», escribieron los investigadores en su artículo. «La curva de luz de EPIC 204376071 es silenciosa por un total de 160 días de observación durante las campañas C2 y C15 de K2 [Kepler 2]», agregaron.

Enigma mucho más sencillo de descifrar

Sin embargo, a diferencia de la estrella de Tabby, lo que ocurre con EPIC 204376071 podría ser mucho más fácil de explicar. Por ejemplo, esta nueva estrella es una enana roja y tiene una masa de alrededor 16 % de nuestro Sol con un tamaño del 63 %. Además, es oscura (solo un 3 % de nuestra estrella), tibia (3.000 Kelvin en comparación con los 5.778 de nuestro sol), y joven (de solo 10 millones de años).

Todo esto quiere decir que es mucho más sencilla de ocultar por otro objeto. Justamente, una de las hipótesis del equipo es que es posible que otro cuerpo, como una enana marrón o un planeta grande, estuvieran orbitando la estrella y tuviera un sistema de anillos, el cual podría producir una curva de luz similar.

Las curvas de luz entre los dos objetos no coinciden a la perfección, pero los investigadores modelaron la curva de luz que un planeta grande con un sistema de anillos produciría en EPIC 204376071, y obtuvo una coincidencia casi exacta con sus observaciones.

Pero no fue perfecto, el modelo requería un período orbital de 28 días a una distancia de alrededor del 10 % de eso entre la Tierra y el Sol. Pero como el evento solo se observó una vez en 160 días, lo que esté orbitando alrededor de la estrella no puede tener un período orbital inferior a 80 días. Entonces, hay una pequeña incoherencia, aunque la curva de luz modelada es bastante convincente.

La otra posible explicación es hay una nube de polvo casi permanente alrededor de la estrella, aunque la curva de luz en los modelos no coincidía tan bien como en el modelo anterior. En todo caso, los astrónomos creen que es demasiado pronto para sacar conclusiones finales sobre cuál hipótesis es verdadera.

¿Un planeta con anillos? ¿Una nube de polvo? ¿O quizá algo diferente y que los científicos aún no han considerado? Lo cierto es que a día de hoy no lo sabemos. Lo único que se puede decir por ahora es que ha aparecido una nueva «estrella misteriosa» y haciendo gala de un comportamiento que aún no podemos explicar. Hagan, pues, sus apuestas…

Fuente: N+1.

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