El exoplaneta recién confirmado se halla a 1.800 años luz, en la constelación de Cygnus (el Cisne), y orbita tres estrellas.

KOI-5Ab.

Esta interpretación artística muestra al planeta KOI-5Ab en tránsito a través de la cara de una estrella similar al Sol, que forma parte de un sistema triple de estrellas ubicado a 1.800 años luz de distancia, en la constelación de Cygnus. Crédito: Caltech / R. Herido (IPAC).

Poco después de que la misión Kepler de la NASA comenzara a operar en 2009, el telescopio espacial detectó lo que se pensaba era un planeta de aproximadamente la mitad del tamaño de Saturno en un sistema de estrellas múltiples. KOI-5Ab fue solo el segundo planeta candidato encontrado por la misión, y por emocionante que fuera en ese momento, finalmente se dejó de lado a medida que Kepler acumulaba más y más descubrimientos de planetas.

Al final de las operaciones de la nave espacial en 2018, Kepler había descubierto la friolera de 2.394 exoplanetas —o planetas que orbitan estrellas más allá de nuestro sol— y 2.366 candidatos a exoplanetas adicionales que aún necesitarían confirmación.

«KOI-5Ab fue abandonado porque era complicado y teníamos miles de candidatos», dijo David Ciardi, científico jefe del Instituto de Ciencias Exoplanetarias de la NASA. «Hubo elecciones más fáciles, y estábamos aprendiendo algo nuevo de Kepler todos los días, por lo que este candidato se dejó de lado por completo».

Ahora, después de una larga búsqueda que duró muchos años y con la asistencia de muchos telescopios, Ciardi dijo que ha «resucitado a KOI-5Ab de entre los muertos». Gracias a las nuevas observaciones de la segunda misión de búsqueda de planetas de la NASA, el Satélite de Reconocimiento de Exoplanetas en Tránsito, o TESS, y una serie de telescopios terrestres, finalmente se pudo desentrañar toda la evidencia que rodea al KOI-5Ab y probar su existencia.

Órbita desalineada

Muy probablemente el nuevo exoplaneta confirmado sea un gigante gaseoso como el Júpiter o Saturno de nuestro sistema solar.

Dado su tamaño, KOI-5Ab es inusual porque orbita una estrella en un sistema con otras dos compañeras, dando vueltas en un plano que no está alineado con al menos una de las anfitrionas. La disposición pone en duda cómo cada miembro de este sistema se formó a partir de las mismas nubes arremolinadas de gas y polvo.

KOI-5Ab orbita la estrella A, que tiene una compañera relativamente cercana, la estrella B. La estrella A y la estrella B se orbitan entre sí cada 30 años. Una tercera estrella ligada gravitacionalmente, la Estrella C, orbita las estrellas A y B cada 400 años.

Pero esta no es la primera evidencia de planetas en sistemas de estrellas dobles y triples. Un caso sorprendente es el del sistema de estrellas triples GW Orionis, en el que un disco de formación de planetas se ha roto en anillos distintos y desalineados, donde los planetas pueden estar formándose.

Cabe destacar que, a pesar de cientos de descubrimientos de planetas en sistemas de estrellas múltiples, se han observado muchos menos mundos que en sistemas de una sola estrella. Esto podría deberse a un sesgo de observación (los planetas de una sola estrella son más fáciles de detectar), o porque la formación de planetas es menos común en sistemas de estrellas múltiples.

«Esta investigación enfatiza la importancia de la flota completa de telescopios espaciales de la NASA y su sinergia con los sistemas terrestres», dijo Jessie Dotson, científica del proyecto del telescopio espacial Kepler en el Centro de Investigación Ames de la NASA en Silicon Valley. «Descubrimientos como este pueden abrirnos el camino hacia más».

Fuente: NASA. Edición: MP.

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