De acuerdo a una nueva investigación de la Universidad de Harvard, un tercio de los planetas fuera de nuestro sistema solar que son mayores que la Tierra, son mundos acuáticos. Este hallazgo es importante debido a que, a pesar de que el agua ha estado implícita anteriormente en exoplanetas individuales, este trabajo concluye que los planetas ricos en agua son algo común.

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Este trabajo, que se presentará en la conferencia de Goldschmidt en Boston, supone un paso más en el estudio de los exoplanetas. Una nueva evaluación de los datos obtenidos por el Telescopio Espacial Kepler y la misión Gaia indica que muchos de los planetas conocidos podrían contener hasta un 50 % de agua, lo que supone mucho más que el 0,02 % del contenido de agua de la Tierra.

«Fue una gran sorpresa darse cuenta de que debe haber un gran número de mundos acuáticos», ha comentado el investigador principal de la Universidad de Harvard, el Doctor Li Zeng.

Los científicos se dieron cuenta de que muchos de los 4.000 exoplanetas confirmados o candidatos que se han descubierto hasta ahora, se pueden dividir en dos categorías: aquellos con un radio planetario promedio de 1,5 con respecto a la Tierra y aquellos que miden de promedio 2,5 veces el radio de la Tierra.

En la imagen de la derecha, la esfera celeste representa el agua de todos los océanos de la Tierra. La profundidad promedio de los océanos es de 3.657 metros, mientras que el radio terrestre es de 6.371.000 metros. Para darse una mejor idea, si la Tierra fuera una naranja, la profundidad de los océanos sería tan fina como 43 micrómetros (más delgada que una hoja de papel, ¡que tiene 100 micrómetros!)

En este sentido, un grupo de científicos internacionales han desarrollado un modelo de su estructura interna tras analizar los exoplanetas a través de las mediciones del satélite Gaia de su masa y su radio. «Hemos analizado cómo la masa se relaciona con el radio y hemos desarrollado un modelo que podría explicar la relación», explica Li Zeng.

«El modelo indica que aquellos exoplanetas que tienen un radio de alrededor de x1,5 el radio de la Tierra, tienden a ser planetas rocosos (de cinco veces la masa de la Tierra); mientras que aquellos con un radio de x2,5 el radio de la Tierra (con una masa de alrededor de diez veces la de la Tierra) son probablemente mundos de agua», continúa el doctor.

«Esto es agua, pero no un agua común como el que podemos encontrar en la Tierra», señala Zeng. «Se espera que la temperatura de la superficie esté en el rango de 200 a 500 grados Celsius. Su superficie puede estar envuelta en una atmósfera dominada por vapor de agua, con una capa de agua líquida debajo. Adentrándose más profundo, uno esperaría encontrar que este agua se transforma en hielo debido a la alta presión antes de llegar al núcleo rocoso sólido. La belleza del modelo es que explica cómo se relaciona la composición con los hechos conocidos sobre estos planetas».

Las observaciones de los futuros «cazadores de exoplanetas» podrán apoyar o refutar los nuevos hallazgos.

Las observaciones de los futuros «cazadores de exoplanetas» podrán apoyar o refutar los nuevos hallazgos.

Asimismo, el estudio indica que alrededor del 35 % de todos los exoplanetas conocidos que son más grandes que la Tierra deberían ser ricos en agua. Así, estos mundos de agua probablemente se formaron de manera similar a los núcleos planetarios gigantes como Júpiter, Saturno, Urano o Neptuno, que se encuentran en el sistema solar.

La misión TESS (Transiting Exoplanet Survey Satellite), lanzada recientemente, podrá encontrar muchos más exoplanetas gracias al seguimiento espectroscópico terrestre. La nueva generación de telescopios espaciales, el llamado Telescopio Espacial James Webb, podrá caracterizar el ambiente de algunos de los exoplanetas.

Fuente: Phys.org. Edición: EP.

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 1 comentario
Comentarios
Ago 18, 2018
15:10
#1 Gladys Morrison:

Cuando uno ve imágenes en donde se pone la proporción de agua existente en nuestro hermoso planeta es cuando nos damos cuenta de lo precioso que es ese líquido. Imagino que la gota grande es el agua oceánica y la pequeña el agua dulce… pensarlo me llena un poco de temor, el saber que es tan poca y todavía la desperdiciamos, como que no alcanzamos a dimensionar que nunca la vamos a recuperar.

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