Desde posibles volcanes de hielo hasta lunas que giran inusualmente, figuran entre los más de 50 nuevos descubrimientos sobre el sistema de Plutón que los científicos discuten esta semana en la 47ma Reunión Anual de la Sociedad Astronómica Americana en National Harbor, Maryland, EE.UU.

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El color representa los cambios de elevación. Azul indica tierras bajas; marrón, altas; y verde los terrenos de altura media. Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI.

«La misión New Horizons ha tomado lo que creíamos que sabíamos sobre Plutón y lo ha dado vuelta como un guante», dijo Jim Green, director de ciencia planetaria de la NASA en Washington. «Es por lo que exploramos, para satisfacer nuestra curiosidad innata y responder preguntas profundas sobre cómo llegamos aquí y qué hay más allá del próximo horizonte».

Según informa el comunicado de la agencia espacial norteamericana, los dos candidatos a criovolcanes, de decenas de miles de kilómetros de ancho y hasta más de cinco de altura, fueron hallados por los geólogos de New Horizons al combinar imágenes de la superficie de Plutón para hacer mapas 3D de las dos montañas más sobresalientes del planeta.

«Estas son grandes montañas con un enorme agujero en el centro de su cima, y eso en la Tierra generalmente significa una cosa: un volcán», dijo Oliver White, investigador de la misión New Horizons. «Si son volcánicas, entonces la depresión en la cima probablemente se haya formado en un colapso producto de una erupción de material desde el interior. La extraña textura ondulada de los flancos de la montaña quizás representen flujos volcánicos de algún tipo, pero por qué el terreno tiene ondulaciones y de qué está hecho, todavía no lo sabemos».

Mientras que la apariencia es similar a los volcanes de la Tierra que escupen roca fundida, los criovolcanes plutonianos emitirían algún tipo de sustancia como agua de hielo, nitrógeno, amoníaco o metano. De confirmarse como tales, estos volcanes proveerían una importante pieza del rompecabezas de la evolución geológica y atmosférica de Plutón, más considerando que —en teoría— han tenido actividad en tiempos relativamente recientes. Una historia geológica que parece confirmar su juventud al observarse la región conocida como Sputnik Planum que, para sorpresa de los investigadores de la NASA, carece totalmente de cráteres.

Lunas que se mueven como trompos

La misión New Horizons también ha vislumbrado las inusuales propiedades del sistema de lunas de Plutón. Por ejemplo, casi todas las lunas del sistema solar —incluyendo la de la Tierra— tienen una rotación sincrónica, manteniendo siempre una cara hacia el planeta que orbitan. Este no es el caso para las pequeñas compañeras de Plutón.

Los satélites plutonianos giran mucho más rápido, con Hidra —la más distante— rotando unas impresionantes 89 veces durante una simple vuelta alrededor del planeta. Los científicos creen que este ritmo de giro puede ser variable debido a que Caronte ejerce una torsión que previene que cada una de las pequeñas lunas permanezca en una rotación sincrónica.

Otra rareza es que los satélites de Plutón se bambolean a un grado que no esperaban los científicos. «Las lunas de Plutón se comportan como trompos», explicó Mark Showalter del Instituto SETI en Mountain View, California.

Asimismo, los cuatro satélites más pequeños del planeta indican que varios de ellos serían el resultado de fusiones de dos o más lunas.

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¿Lunas fusionadas?

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 2 comentarios
Comentarios
Nov 10, 2015
8:08
#1 Manuel Dragón:

Plutón no es un miniplaneta joven. Ha formado parte del Sistema Solar desde sus orígenes !.

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Nov 11, 2015
9:53
#2 hugo:

Impresionante facinante

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