«Thule» es un término usado en las fuentes clásicas para referirse a un lugar, generalmente una isla, en el norte lejano e inalcanzable. Un lugar que en la mitología griega era nada más y nada menos que la capital de Hiperbórea, reino de los dioses. Motivada por este mito, la NASA le ha otorgado un apodo a lo que será el próximo objetivo de la sonda New Horizons.

ultimatule

Con una importante contribución del público, el equipo ha elegido «Ultima Thule» (que significa ‘Más allá de Thule’) para el objeto en el cinturón de Kuiper que la nave espacial New Horizons explorará el 1 de enero de 2019. Oficialmente conocido como 2014 MU69, el objeto que orbita mil millones de kilómetros más allá de Plutón, será el mundo más primitivo jamás observado por una de nuestras naves espaciales.

En busca de un apodo más inspirado aunque temporal que el término 2014 MU69, la NASA y el equipo New Horizons lanzaron la campaña de apodo a principios de noviembre. Organizado por el Instituto SETI de Mountain View, California, y dirigido por Mark Showalter, un becario de instituto y miembro del equipo científico de la misión, el concurso en línea solicitó nominaciones del público.

La campaña popular terminó el 6 de diciembre, después de una extensión de cinco días para dar cabida a más votación. La campaña involucró a 115.000 participantes de todo el mundo, que nominaron unos 34.000 nombres. De ellos, 37 nombres llegaron a la votación y fueron evaluados por su popularidad, incluidos ocho nombres sugeridos por el equipo de New Horizons y 29 nominados por el público.

Thule como «Tile» en la Carta Marina de Magnus.

Thule como «Tile» en la Carta Marina de Magnus. A veces se ha especulado con la conexión entre Thule y el mítico continente perdido de la Atlántida. La ubicación más probable de Thule se considera actualmente que pudiera ser la costa de Noruega.

Luego, el equipo redujo su selección a los 29 nombres nominados públicamente y dio preferencia a los nombres más votados. Ultima Thule fue nominado por alrededor de 40 miembros del público y uno de los que obtuvieron más votos entre todos los nominados. «Estamos agradecidos con aquellos que propusieron un apodo tan interesante e inspirador», dijo Showalter. «Merecen crédito por capturar el verdadero espíritu de exploración que representa New Horizons».

Otros nombres considerados incluyen Abeona, Pharos, Pangu, Rubicón, Olympus, Pinnacle y Tiramisú.

Después del sobrevuelo, la NASA y el equipo de New Horizons elegirán un nombre formal para enviar a la Unión Astronómica Internacional, basado en parte en si se encuentra que MU69 es un solo cuerpo, un par binario o quizás un sistema de múltiples objetos.

Fuente: NASA. Edición: EP.

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