Hace al menos 80.000 años ya había Homo sapiens con un aspecto completamente moderno viviendo en el territorio que hoy es Asia. Así lo asegura un equipo de investigadores chinos y españoles tras examinar 47 dientes, pertenecientes a un mínimo de 13 individuos, que han sido hallados en la cueva Fuyan de Daoxian, en el sur de China.

47teeth

Este estudio, publicado en la revista Nature, demuestra que humanos con características modernas ya vivían en Asia entre 30.000 y 70.000 años antes que en Europa y el Mediterráneo oriental.

«Los dientes de Daoxian son la evidencia de humanos absolutamente modernos más antiguos fuera de África de la que disponemos a día de hoy», explica María Martinón-Torres, coautora del estudio e investigadora del University College of London.

Los científicos creen que las piezas dentales descubiertas tienen entre 80.000 años y 120.000 años. Martinón-Torres afirma que saben que como mínimo, «tienen 80.000 años de antigüedad por la datación de una estalagmita que ha crecido encima de un suelo calcítico que cubre y sella la capa donde se han encontrado los fósiles». Todo lo que está debajo, por tanto, es más antiguo. «La edad máxima de 120.000 años la inferimos por el tipo de fauna que se ha encontrado asociada a los fósiles, que es típica del Pleistoceno Superior y por eso creemos que la máxima edad serían los 120.000 años que marcan el principio de ese periodo», relata.

Interior de la cueva Fuyan donde se hallaron los dientes y demás fósiles.

Interior de la cueva Fuyan donde se hallaron los dientes y demás fósiles.

Por lo que respecta al estado de conservación, las condiciones de la cueva no eran las idónea por lo que sólo han perdurado partes esqueléticas de humanos y animales más resistentes. «Afortunadamente los dientes, y sobre todo sus coronas, son los restos fósiles más resistentes y han sobrevivido estos procesos tafonómicos», indica la investigadora.

Reescribir la historia de la salida de África

«La mayoría de la comunidad científica apoyaba la hipótesis de que los humanos modernos solo habrían abandonado África en torno a hace 50.000 años, lo que se conoce como el recent Out of Africa. Otras evidencias anteriores sobre la posibilidad de Homo sapiens en Asia antes de los 50.000 años no habían sido aceptadas de forma unánime, bien porque su asignación a nuestra especie no estaba clara o porque su contexto estratigráfico, es decir, su procedencia exacta y su datación, ofrecían dudas», contextualiza Martinón-Torres.

outofafrica

Out of Africa (según este nuevo estudio).

«Este artículo obligará a reordenar toda la información sobre el cómo, el cuándo y tal vez el por qué de esta primera expansión fuera de África. Además, no cabe duda de que se pondrán marcha nuevos proyectos en China y tal vez en otras regiones del sudeste asiático para confirmar la antigüedad de nuestra especie fuera de África», añade su colega José María Bermúdez de Castro, coautor de este estudio y codirector de los yacimientos de Atapuerca.

Convivencia entre ‘sapiens’ y neandertales

«Es interesante pensar que aunque los humanos modernos ya estaban en Asia hace unos 100.000 años, no fueron capaces de entrar en Europa hasta hace solo 40.000 años. Pensamos que quizás los neandertales fueron una barrera adicional para una especie tropical que no estaba preparada para habitar un continente tan hostil climáticamente y que, sin embargo, los neandertales llevaban dominando desde hacía cientos de miles de años», reflexiona la investigadora.

«Siempre pensamos que la entrada de H. sapiens provocó la extinción neandertal. Pero quizá habría que considerar también la posibilidad de que sólo hubiera podido abrirse camino cuando los neandertales comenzaban su ocaso después de tanto tiempo aislados y castigados por los hielos glaciares. Solo cuando los neandertales son un grupo menos fuerte demográficamente y genéticamente agotado, el Homo sapiens ve la oportunidad de entrar», propone.

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