Un nuevo estudio basado en los datos de la misión Cassini de la NASA ha revelado que debajo de la corteza helada de la luna geológicamente activa de Saturno, Encélado, se encuentra un océano que ocupa toda la superficie del satélite.

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Los investigadores descubrieron que el ligerísimo bamboleo que experimenta la luna a medida que orbita alrededor de Saturno solamente puede explicarse si la capa de hielo del satélite no es sólida en su interior, lo que sugiere la presencia de un océano, informa la página web oficial de la NASA. Además, de acuerdo con el estudio publicado en la revista Icarus esta semana, la nave espacial no tripulada ha registrado vapor pulverizado, partículas de hielo y moléculas orgánicas provenientes de fracturas cerca del polo sur de Encélado, lo que también hizo suponer a los científicos que la luna está alimentada por un inmenso reservorio de agua líquida.

Así, un análisis previo de los datos de la Cassini sugiere la presencia de un cuerpo de agua en forma de lente, o un mar, que subyace en la región polar sur de la luna. Sin embargo, datos de gravedad recogidos por la nave espacial durante las varias ocasiones que ha sobrevolado esta región de cerca no descartan la posibilidad de que el mar pueda ser global.

Los astrónomos admiten que los mecanismos que podrían haber impedido la congelación del océano de Encélado siguen siendo un misterio. Una de las teorías sugiere que las mareas del océano subterráneo provocadas por la gravedad de Saturno podrían estar generando mucho más calor dentro de Encélado de lo que se pensaba.

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