Luego de su histórico paso por el sistema de Plutón, la NASA ha seleccionado el próximo destino potencial para la misión New Horizons. El elegido es un pequeño Objeto del Cinturón de Kuiper (KBO por sus siglas en inglés) llamado 2014 MU69 que orbita a casi mil millones de millas detrás de Plutón.

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Este KBO remoto fue uno de los dos destinos potenciales recomendados por el equipo de New Horizons. Y aunque la NASA seleccionó a 2014 MU69 como objetivo, la decisión tendrá que someterse a un proceso de revisión por parte de expertos independientes antes de ser aprobada como una extensión de la misión principal.

«Incluso a pesar que la sonda New Horizons se aleja rápidamente de Plutón hacia el Cinturón de Kuiper, y los datos sobre el emocionante encuentro con este mundo aún están siendo transmitidos a la Tierra, ya estamos mirando adelante hacia un nuevo objetivo para nuestra intrépida exploradora», dijo John Grunsfeld, astronauta y jefe del Directorado de Misiones Científicas de la NASA. «Mientras que las discusiones para aprobar esta extensión de la misión se llevarán a cabo en el contexto del portfolio planetario, se espera que sea mucho menos costosa que la principal y aún así provea nueva y reveladora información científica».

Entre finales de octubre y principios de noviembre de este año, la sonda New Horizons realizará una serie de cuatro maniobras para establecer su nuevo curso hacia 2014 MU69 —bautizado como «PT1» (Potential Target 1)—, al cual arribará en enero de 2019.

«2014 MU69 es una estupenda elección porque es el tipo de KBO ancestral que se formó en el mismo lugar donde orbita hoy. Además es uno de los candidatos que cuesta menos combustible alcanzar, ahorrando así combustible para el sobrevuelo, investigaciones secundarias, y reservas para cualquier imprevisto», explicó Alan Stern, el principal investigador de la misión.

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