Cadenas montañosas y tres valles subglaciales grandes y profundos han sido identificados a partir de los datos recopilados durante el primer estudio aerogeofísico moderno de la región del Polo Sur.

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Los hallazgos son los primeros en emerger de extensos datos de radar de penetración de hielo recolectados en la Antártida como parte del proyecto PolarGAP de la Agencia Espacial Europea y han sido publicados en la revista Geophysical Research Letters.

Aunque hay datos satelitales extensos que ayudan a obtener imágenes de la superficie de la Tierra y su interior profundo, había una brecha alrededor del área del Polo Sur, que no está cubierta por satélites debido a la inclinación de sus órbitas. Por lo tanto, el proyecto PolarGAP se diseñó para llenar el vacío en la cobertura de datos satelitales del Polo Sur y, en particular, adquirir los datos de gravedad faltantes, informa el British Antactic Survey, que participó en la investigación.

Zona investigada.

Zona investigada.

También se recogieron datos de radar en el aire para permitir el mapeo de la topografía del lecho de roca oculta debajo de la capa de hielo. Los datos revelan la topografía que controla la rapidez con que fluye el hielo entre las capas de hielo de la Antártida oriental y occidental.

Tres vastos valles

El equipo ha mapeado por primera vez tres vastos valles subglaciales en la Antártida Occidental.

El valle más grande, conocido como Foundation Trough, tiene más de 350 kilómetros de largo y 35 de ancho. Su longitud es equivalente a la distancia de Londres a Manchester, mientras que su ancho equivale a más de una vez y media la longitud de la isla de Manhattan en Nueva York.

Los cañones son invisible a simple vista y fueron descubiertos gracias al radar. Para alcanzar el fondo de la depresión más profunda (Foundation Trough) habría que taladrar 2 kilómetros de hielo sólido.

Los cañones son invisible a simple vista y fueron descubiertos gracias al radar. Para alcanzar el fondo de la depresión más profunda (Foundation Trough) habría que taladrar 2 kilómetros de hielo sólido.

Los otros dos canales son igualmente vastos. El canal de Patuxent tiene más de 300 kilómetros de longitud y más de 15 de ancho, mientras que el Offset Rift Basin tiene 150 de largo y 30 de ancho.

Peligro ante el calentamiento global

Si el cambio climático hace que la capa de hielo se reduzca, estos valles podrían aumentar la velocidad a la que el hielo fluye desde el centro de la Antártida hasta el mar, elevando los niveles globales del mar.

Fausto Ferraccioli, Jefe de Geofísica Aerotransportada en British Antarctic Survey e investigador principal del proyecto PolarGAP de la Agencia Espacial Europea, explicó: «Al mapear estos valles profundos y cadenas montañosas, hemos agregado una pieza clave del rompecabezas para ayudar a entender cómo la capa de hielo de la Antártida oriental pudo haber respondido a los cambios del pasado y cómo puede hacerlo en el futuro. Nuestros nuevos datos aerogeofísicos también permitirán nuevas investigaciones sobre los procesos geológicos que crearon las montañas y las cuencas antes de que naciera la propia capa de hielo de la Antártida».

La autora principal, Kate Winter, investigadora adjunta en el Departamento de Geografía y Ciencias Ambientales de la Universidad de Northumbria, añade: «Como había lagunas en los datos satelitales alrededor del Polo Sur, nadie sabía exactamente qué había allí, por lo que estamos encantados de poder publicar los primeros hallazgos que surjan del proyecto PolarGAP».

«Si la capa de hielo se adelgaza o retrocede, estos corredores controlados topográficamente podrían facilitar el flujo mejorado de hielo hacia el interior, y podría llevar a que la división del hielo de la Antártida Occidental se mueva. Esto, a su vez, aumentaría la velocidad a la que el hielo fluye desde el centro de la Antártida hasta sus bordes, lo que lleva a un aumento en los niveles globales del mar», concluye Winter.

Fuente: British Antarctic Survey. Edición: EP.

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